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¿Cómo almacenan el agua los Páramos?

El papel de las plantas y las personas

Científicos británicos y colombianos están colaborando en PARAGUAS, un proyecto que estudia cómo la diversidad de plantas y actividades de las personas contribuyen a la regulación y provisión de agua del Páramo, un bioma de montaña único de los Andes del Norte. 

¿Qué son los Páramos?

Los páramos son biomas de pastizales-turberas de alta montaña únicos y muy diversos que se encuentran en las regiones andinas del norte, que cubren un área total de 35,700 km2. Se encuentran en Colombia, Venezuela, el Ecuador y el Perú y son cruciales para los medios de vida y el bienestar de millones de personas. Constituyen importantes paisajes espirituales, son la principal fuente de agua en esas regiones y se utilizan para el cultivo de plantas y el pastoreo. También contienen una fuente única de diversidad genética sin explotar. 

Vegetación

Foto © Mauricio Diazgranados, Real Jardín Botánico de Kew

Si bien los Páramos tienen el potencial de apoyar el desarrollo local y regional, mediante la explotación de su diversidad biológica, la presión combinada del uso de la tierra y el cambio climático ya ha degradado muchas zonas de los Páramos y su posible desaparición es motivo de preocupación para muchos, incluidas las comunidades locales, los encargados de formular políticas y adoptar decisiones a nivel regional y nacional y los investigadores. Todos están de acuerdo en que cualquier explotación futura requiere un enfoque sostenible y que la gestión de estos sistemas debería aumentar la resiliencia del Páramo al cambio climático. 

Todavía se desconoce mucho sobre el funcionamiento de los Páramos y, sin este conocimiento, existe el riesgo de que las intervenciones destinadas a lograr la sostenibilidad y aumentar la resiliencia no sean eficaces o sean peor aún. Los Páramos se describen como esponjas que capturan y almacenan agua de la atmósfera. Pocos estudios cuantitativos han investigado los mecanismos que subyacen a este proceso y se sabe aún menos sobre el papel relativo de las plantas y el suelo de este complejo sistema. Además, los Páramos son sistemas socio-ecológicos que han sido moldeados por las poblaciones humanas que los han habitado durante siglos. Esta interacción continúa hasta la fecha con las comunidades locales que dependen únicamente del Páramo para su sustento.